Bionieuws

Nomen est Omen

Koning der plaagdieren

Foto: Flickr © Josh More

Rhinella marina

Koning der plaagdieren en brenger van dood en verderf. Sinds zijn introductie in het Caribisch gebied, Australië en delen van Azië, is de reuzenpad uitgegroeid tot hét icoon van een invasieve exoot die een ecologische ramp kan veroorzaken. Australië komt er misschien wel het beroerdst vanaf, alhoewel de introductie van de pad aanvankelijk goed bedoeld was. In 1935 werd het beest ingezet om de suikerrietkever te bestrijden, die veel schade toebracht aan suikerriet. Maar met zijn onuitputtelijke eetlust kwam de ware aard van de reuzenpad al snel naar boven. Kleine zoogdieren, reptielen, amfibieën, vogels, vleermuizen en een groot arsenaal aan ongewervelden: niets bleek veilig voor deze veelvraat. Zelfs grote roofdieren die besloten een hap te nemen van de reuzenpad, moesten dat met de dood bekopen; de pad bleek extreem giftig.

Meer dan 80 jaar later is de reuzenpad nog steeds met zijn opmars door Australië bezig en niets lijkt hem te kunnen stoppen. Sinds zijn aanvankelijke introductie in Queensland in het noordoosten van Australië, strekt zijn leefgebied zich inmiddels uit tot Kimberly, een regio in het noordwesten van het continent. De padden aan het front van de invasie blijken overigens vriendelijker voor elkaar dan individuen in reeds gevestigde populaties: ze zoeken elkaar vaker op, waarschijnlijk om informatie uit te wisselen over het te veroveren gebied (Biology Letters, 8 november).

Oorspronkelijk doopte Linneaus de reuzenpad Bufo marinus, ofwel pad van de zee, naar aanleiding van tekeningen van de Nederlandse zoöloog Albertus Seba. Seba dacht onterecht dat de pad zowel in terrestrische als in mariene milieus voorkwam. Later bleek het dier minder verwant aan andere padden van het geslacht Bufo en veranderde het genus in Rhinella, wat kleine neus betekent. Marinus veranderde daardoor in het vrouwelijk marina, terwijl de pad niets met de zee van doen heeft. Gelukkig maar, anders had het Groot Barrièrerif er nog een geduchte vijand bij gekregen. De suikerrietkever knabbelt ondertussen overigens nagenoeg onverstoord verder aan het Australische suikerriet.